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POLARTEC社に訊く、最新ファブリック開発秘話

POLARTEC社に訊く、最新ファブリック開発秘話

次世代のファブリックメーカーとして世界中のアウトドアブランドから注目を集めるPOLARTEC社。
カリマーでも高機能シェルジャケットをはじめ、さまざまなプロダクトにその製品が採用されています。
最先端のファブリックを開発し、提供しつづけるPOLARTEC社のものづくり精神に迫るため、本社のスタッフにインタビューを敢行。
マーケティングチームを代表し、Eric Yung(Director of Sales & Marketing International)とAlessadro Perseo(European Marketing Manager)が
POLARTEC社の歴史や開発秘話を語ってくれました。

POLARTEC社の歴史とターニングポイント

「POLARTEC」ブランドの創立は2006年ですが、前身は1906年からつづくMALDEN MILLSという会社でした。
MALDEN MILLSは、主に軍用のウール製品を製造する会社でした。ちなみに、フリースをはじめて開発したのはMALDEN MILLSだったんですよ。1981年に発売したシンセティックフリースは世界標準を変えた歴史的なアイテムでした。

今では考えられませんが、それまではフィールドでの保温を目的としたウェアの素材はウールしか選択肢がありませんでした。
私たちは、ポリエステルを素材に新しい構造を作り上げることでフリースを開発。とくにアウトドアマーケットでは革新的なファブリック・素材だったと確信しています。そんなフリースの開発はPOLARTEC社にとって大きなターニングポイント。フリースはPOLARTEC社が、革新的な製品開発をより加速し、さらに発展するための礎になったことは間違いありません。



革新的なファブリックを生み出しつづけるために

POLARTEC社の重要な顧客のひとつに米軍がありますが、彼らからのオーダーは過酷なシチュエーションでいかに高いパフォーマンスを可能にしつつも、快適性や機動性をもったファブリックを提供できるかといった難易度の高いリクエストです。
最先端の技術力、そして開発力を総動員するのと同時に、大切なのがアイデアです。 世の中にない、まったく新しい最先端のファブリックを生みだすためには、まずは考え方から見直さなければなりません。

現在、POLARTEC社は、ユニークな3つの重要な製品ラインを保有しています。ひとつめは〈NeoShell®〉に代表される防水透湿素材。そしてもうひとつは、〈Alpha®〉のように優れた通気性、保温機能をもったインサレーションです。そしてベースレイヤーとして使われる〈Delta™〉。
もちろん他にもたくさんのプロダクトがありますが、今回はその3つについてお話ししたいと思います。


防水性と透湿性を兼ね備えた〈NeoShell®〉

画像アイテム:boma NS jkt (unisex)
POLARTEC社が長年取り組んでいるのが、防水性と透湿性を高い次元で実現したファブリックの開発でした。防水性、透湿性それぞれの機能を単独でもたせた生地を製造することはとても簡単なのですが、それらをいかに両立させるかは困難を極めました。
〈NeoShell®〉は、高い防水性を備えながらも、通気性にも優れています。これはまさに魔法のような機能ですが、その秘密は独自開発のメンブレンにあります。特殊なラミネート加工を施すことにより、防水と透湿という相反した機能を一枚のファブリックに持たせることに成功しました。

このメンブレンはPOLARTEC社のみが使用している独自のもの。他のメーカーが使っているものよりも、格段に透湿性に優れているのが大きな特徴です。とくに激しい運動をしたときにその効果を実感できるはずです。〈NeoShell®〉はこれまでのシェルジャケットでは難しかったウェア内部の快適性を高い次元で実現することに成功した唯一のファブリックなんです。

とくに日本のような多雨・多湿な環境には、〈NeoShell®〉は最適でしょう。なぜなら生地自体が通気するからです。この事実は、ひとつのシェルジャケットを季節を問わずに着用できるという大きなアドバンテージにつながっています。

もちろん、〈NeoShell®〉の開発にあたっては無数のフィールドテストを行いました。登山家やクライマーはもちろん、ランナーやサイクリストといったさまざまなアスリートの協力により、無数のフィードバックを回収し、製品開発へと反映。完璧なファブリックとして完成させるため、惜しみない努力を注いできました。


通気性を備えた超軽量インサレーション〈Alpha®〉

画像アイテム:active insulation jkt
POLARTEC社が新たに展開しているインサレーションが〈Alpha®〉です。その革新性は構造にあります。ガーゼのようなベース生地にポリエステル綿を編み込むことにより、中綿部がしっかりとデッドエアを蓄え体温を暖かく保ちつつ、格子状の隙間は通気を生み、激しい運動を伴ってもウェア内部が過剰に暑くなったり、ムレてしまうことがありません。

また、中綿を編み込んでいるため、ダウンのように素材が抜けることもありません。そのため、目の粗いベース生地との組み合わせが可能になり、今までになかった高い通気性を実現できたのです。その通気性は、素早い乾燥時間にもつながっています。

〈Alpha®〉の開発は、もともとはアメリカの特殊部隊からのオーダー。それまでのインサレーションジャケットには問題があり、ファブリックを開発してほしいというものでした。特殊部隊の任務では、さまざまなコンディションでの活動が求められます。しかも、ときにはとてもアクティブなパフォーマンスが必要で、ときには身をひそめるような静かなシチュエーションがあります。

彼らは、保温性があり暖かく、通気性があり快適で、しかも防水性もあり、アウトドアでの耐久性や保護性もあるという、それこそまるで魔法のジャケットを求めていました。たしかに、ときには湿地に身を潜めることもあるでしょう。そんなシーンでは高い速乾性は必須ですよね。

そして、〈Alpha®〉の開発には、アラスカでのテストが行われました。とても冷たい水のなかで待機したり、フィールドで激しい運動を行ったりして、快適性や乾燥までの時間を計り、ベストなチューニングを施しました。〈Alpha®〉がアウトドアフィールドにおいて信頼性が高い理由とは、まさにこうした開発背景によるものなのです。

今や、〈Alpha®〉の顧客は世界中で140以上。アウトドアみならず、サイクリングやランニング、ライフスタイルとあらゆるシーンで愛用されています。

新たなベースレイヤー素材〈Delta™〉

POLARTEC®社にとって、〈Delta™〉はもっとも新しく開発したファブリックのひとつです。実は、これまでPOLARTEC社には夏用のファブリックがなかったのです。〈Delta™〉はTシャツなどをターゲットにした素材。汗をかいても体を冷やすことなく、より快適に活動できるようなファブリックをコンセプトに開発されました。

〈Delta™〉とは、ポリエステルにテンセルを混ぜ込むことで、気化熱による極度な汗冷えを抑え、体温調整をサポートすることのできるベースレイヤー生地です。ポリエステル100%の速乾生地とは異なり、メッシュ構造と表面の凹凸を設けているため、汗をかいたあとでも肌離れが良好。アウトドアウェアにおける快適性のカギである、ベースレイヤー向けの画期的な新開発ファブリックです。

〈Delta™〉は、これまで私たちが取り組んできたような、過酷なシチュエーションのためのファブリックとはまったく違うコンセプトから製品開発がはじまりました。着目したのは「汗」。本来、汗とは熱くなった体を気化熱により冷却するために発されるものです。その工程をサポートするようなファブリックを開発できればと考えました。

一般的に使われているポリエステル100%素材のベースレイヤーとは違い、〈Delta™〉は適度な乾燥速度と快適性を保持するべきであると考えました。そのキーになるのが、前述のセルロース由来のテンセル素材を用いたことでしょう。汗のベタつきをほとんど感じず快適性に優れているのは、着てみればすぐに実感していただけると思います。

最先端のファブリックメーカーとして

やはり、日本のアウトドアフィールドの特徴として挙げられる「多湿」。POLARTEC社として、この特殊な環境に適応できる製品をこれからもつくりつづけていきたいですね。すでに、他のファブリックメーカーと比較しても、POLARTEC社の製品にはアドバンテージがあることは明確です。

私たちは常に革新的な姿勢で、困難であっても新しいことに取り組んできました。カリマーとは、強固な絆で結ばれたパートナーとして、これからも製品開発に取り組んでいきたいと思っています。そして皆さんを新たなアウトドアフィールドへと誘えれば、これほど嬉しいことはありません。


〈取材協力:株式会社エスシーティージャパン〉

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